Mirando hacia atrás: del último barrio chino de San José al barrio japonés de hoy

Templo de Ng Shing Gung, 1940
Templo de Ng Shing Gung, 1940

¿Sabías que el Japantown de San José es uno de los tres únicos Japantown que quedan en los Estados Unidos? Y el Japantown de San José es generalmente reconocido como el más auténtico porque no fue en gran parte torn abajo y reconstruido. Muchos de los edificios más antiguos permanecen, y el edificio más antiguo en la esquina noroeste de las calles North Sixth y Jackson es parte del último barrio chino. Nuestro Japantown en realidad surgió del último Chinatown. Apodado por sus residentes chinos, Heinlenville estaba ubicado principalmente en lo que ahora es un área vacía entre las calles North Sixth y North Seventh, y las calles Jackson y Taylor.

Heinlenville había sido construido por un inmigrante alemán llamado John Heinlen en la década de 1880 como hogar para la población china de San José que había sido desplazada de cuatro barrios chinos anteriores. Diseñado por el arquitecto Theodore Lenzen, el barrio chino de Heinlen se construyó en su propia propiedad con ladrillos y se alquiló a los chinos a precios bajos. Cuando los trabajadores japoneses comenzaron a poblar el valle a mediados de la década de 1890, muchos de ellos encontraron alojamiento en Heinlenville.

Los primeros negocios japoneses conocidos se ubicaron en un edificio chino de ladrillos que aún se mantiene en pie, salvado porque se encuentra en el lado oeste de North Sixth Street, al otro lado de la calle desde donde se encuentra la ubicación central de Heinlenville que finalmente torn abajo. Otras dos estructuras chinas también permanecen en Japantown, el antiguo edificio Ken Ying Low en 625 North Sixth Street y el edificio Hip Sing Tong en 639 North Sixth Street. Estos edificios también se encuentran en el lado oeste de la calle. Curiosamente, al lado del edificio Hip Sing Tong se encuentra el Centro Comunitario Filipino. Los filipinos también comenzaron a vivir y ser dueños de negocios en Japantown a fines de la década de 1920, aunque en ese momento todavía se lo conocía como Chinatown. 

La Gran Depresión puso fin a Heinlenville. John Heinlen había muerto en 1903 y los herederos ya no podían permitirse el mantenimiento de la propiedad. La ciudad de San José tomó la propiedad y en 1933 comenzó a demoler los edificios de ladrillo y a convertir el sitio en un patio corporativo. Para 1960, la última de las estructuras se había ido. Hace algunos años, el patio de la corporación fue demolido y ahora la propiedad está vacía, a excepción de un pequeño estacionamiento cerca de Jackson Street. Sin embargo, el Japantown que creció al oeste de Heinlenville continuó prosperando, y después de que los japoneses regresaron a San José después de la Segunda Guerra Mundial, el área se conoció más comúnmente como Japantown.

La California Room a menudo tiene estudiantes y otras personas investigando los barrios chinos y el barrio japonés de San José. Algunos recursos útiles en la sala incluyen Mapas de Sanborn, ciudad directories, archivos de recorte y una serie de libros como el de Connie Young Yu Barrio chino, San José, EE. UU., Lukes y Okihiro Legado japonésy Comienzos: japoneses americanos en San José. Los recursos externos incluyen el Museo Japonés Americano de San Joséy el periódico estadounidense de antes de la guerra Nichi Bei (también llamado Noticias japonesas americanas), disponible en CV Starr Biblioteca de Asia Oriental en UC Berkeley.